Cementerio Pterosaurios en norte chileno

Dinosaurios alados volaron por el hoy Desierto de Atacama

20:38, 05 abrSANTIAGO DE CHILERedacción ANSA

(ANSA) - SANTIAGO DE CHILE, 05 APR - Investigadores de la Universidad de Chile descubrieron un cementerio de pterosaurios -dinosaurios alados de unos tres metros, que vivieron hace unos 140 millones de años- en el hoy desierto de Atacama, 800 kilómetros al norte de Santiago.
    Jhonatan Alarcón, investigador de la Red Paleontológica de la Universidad de Chile, lideró el estudio de numerosos huesos extraídos desde Cerro Tormento, empinada montaña de más de 4.300 metros de altitud ubicada a 121 kilómetros al noreste de Copiapó, en pleno Desierto de Atacama, el más árido del mundo.
    El trabajo, publicado en la revista Cretaceous Research, reveló la existencia de distintos ejemplares de pterosaurios de la familia Ctenochasmatidae, reptiles alados que habrían alcanzado una envergadura superior a los tres metros. El hallazgo se suma a otros del mismo grupo encontrados 65 kilómetros más al sur, lo que confirma la amplia presencia de estos dragones voladores en el norte del país.
    Por el año 2018, una campaña paleontológica develó la existencia de un verdadero cementerio de pterosaurios en el área, uno de los pocos existentes en el mundo.
    El posterior estudio en el laboratorio de la Red Paleontológica de la Universidad de Chile involucró varios huesos desarticulados en buen estado de conservación, entre los que se encuentran un fémur, una tibia, húmeros y vértebras cervicales.
    Jhonatan Alarcón, investigador de la Facultad de Ciencias de la Universidad de Chile, detalló que estos verdaderos dragones voladores de la era de los dinosaurios se caracterizaban por tener cuellos y hocicos alargados, con cientos de dientes finos y muy juntos que les permitían alimentarse mediante la filtración del agua, de manera similar a como lo hacen los flamencos.
    Destacó que el tamaño de sus huesos sugiere que superaban los 3 metros de ancho con las alas extendidas, característica que los distingue de otro pterosaurio de la misma familia hallado en Argentina llamado Pterodaustro guinazui, que alcanzaba una envergadura de 2,5 metros.
    El paleontólogo precisó que los pterosaurios vivieron en el Cretácico temprano, comprendido entre 145 y 100,5 millones de años atrás.
    "Por ahora, no conocemos la antigüedad de estos ejemplares con mayor precisión, aunque existen dataciones en rocas pertenecientes la Formación Quebrada Monardes (unidad geológica en la que se preservaron los huesos de pterosaurios), que afloran en otra localidad denominada río Pulido, que sugieren una edad cercana a los 144 millones de años. Aunque esa datación nos da una idea de la posible antigüedad de los pterosaurios que hallamos en Cerro Tormento, es necesario realizar un estudio de las rocas en las que están preservados los huesos para tener una idea más exacta de su antigüedad", señaló.
    Una de las principales hipótesis es la existencia de una posible relación de esta colonia de pterosaurios con los registros descubiertos anteriormente en Cerro La Isla, también asignados a la familia Ctenochasmatidae, ubicada 65 kilómetros al sur de Cerro Tormento.
    A futuro "uno de los desafíos es identificar si los pterosaurios de ambas localidades representan al menos una especie nueva, y si corresponden a una misma especie".
    Los primeros indicios de este cementerio de pterosaurios se conocieron en el año 2013 durante una salida a terreno de estudiantes de geología de la Universidad de Chile. Cinco años después la Red Paleontológica de la Universidad de Chile organizó una expedición al lugar integrada por Mario Suárez, Omar Vicencio, Roy Fernández, Edwin González y Jhonatan Alarcón.
    "La campaña fue difícil, ya que disponíamos de muy pocos días de trabajo, y la pendiente de la ladera de los cerros y la altitud hacía que los recorridos por la zona fueran muy agotadores. Prácticamente cada 15 a 20 pasos teníamos que detenernos a descansar. Llegamos al punto en el que descubrieron los huesos en el 2013, pero no encontramos nada. Recorrimos la zona por un par de horas sin encontrar un solo hueso. Cuando ya perdíamos la esperanza, literalmente en la punta del cerro, hallamos una capa de arenisca llena de huesos desarticulados.
    Recolectamos lo que pudimos en el tiempo que teníamos", recordó Alarcón. Desde entonces no han podido organizar nuevas expediciones a Cerro Tormento para continuar la extracción de más restos.
    Para explicar esta abundancia de huesos, el paleontólogo de la Universidad de Chile cree que "lo más probable es que algunos especímenes murieran en el lugar o fueran transportados distancias cortas por los flujos de las mareas o por inundaciones de ríos", precisando que podría tratarse de una colonia que habitó este ambiente estuarino por sus condiciones de seguridad.
    Hasta el momento no han encontrado evidencia de otros animales o plantas en la zona, lo que también esperan dilucidar en próximas expediciones.
    "A nivel mundial son escasos los hallazgos de varios individuos de pterosaurios preservados juntos. Además, los huesos de pterosaurios de Cerro Tormento están preservados en 3 dimensiones, lo cual es poco común, ya que los huesos de estos animales suelen preservarse rotos y aplastados debido a que son muy frágiles", comentó Jhonatan Alarcón.
   

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